miércoles, 13 de agosto de 2014

Hipocampos: Caballitos de mar

Una de las criaturas marinas más interesantes del mundo es el caballito de mar. Estos animales tienen un aspecto muy singular y resultan atractivos para las personas, lo que se debe al gran parecido que tienen sus caras y las de los caballos, de ahí proviene el nombre con el que se les conoce popularmente.



Los caballitos de mar o hipocampos son peces que pertenecen a la misma familia de los dragones de mar y peces pipa y han existido desde por lo menos 40 millones de años. Existen varias especies de caballitos de mar en todo el mundo, la mayoría se encuentran en aguas poco profundas y cálidas. Los caballitos de mar nadan en posición vertical y tienen aletas dorsales para la propulsión, aletas pectorales cerca de las branquias para la estabilización y la dirección, y una aleta anal pequeña. Son capaces de aferrarse a pastos marinos y algas, envolviendo sus colas alrededor de los tallos que les ayuda a evitar ser arrastrados por fuertes corrientes. 



En lugar de las escamas, los caballitos de mar tienen la piel estirada sobre una serie de placas óseas, visibles como anillos alrededor del cuerpo. Esta armadura ósea y anatomía ayuda a protegerlos y muy pocos animales se alimentan de ellos. Los caballitos de mar pueden mover cada ojo de forma independiente. Son únicos en el reino animal ya que es el hipocampo macho, y sólo el varón, que se queda embarazado. El caballito de mar posee un largo tubo como boca, que no tiene dientes, y actúa como una aspiradora de alimentos, absorbiendo pequeños crustáceos y plancton.



Pueden ser encontrados en los mares alrededor de todo el mundo, prefieren las zonas poco profundas y de naturaleza cálida, suelen mezclarse con el entorno donde se encuentren y son tan pequeños que resulta difícil verlos, a menos que se dirijan hacia usted. Las especies de caballitos de mar  más pequeñas tienen aproximadamente  media pulgada de alto, las más grandes tienen 8. La mayoría de las especies que verás, se ubican dentro de este rango.



Han sido identificados aproximadamente 40 tipos de caballitos de mar, si bien todos tienen características comunes, también existen diferencias suficientes como para ubicarlas en varias categorías. Por ejemplo hay algunos que incluso son capaces de cambiar de color, logrando mezclarse perfectamente con su entorno.



Los fósiles de los caballitos de mar son escasos, pero ha habido algunos hallazgos significativos que se remontan a unos 3 millones de años. Se cree que estas criaturas evolucionaron hasta ser capaces de sobrevivir en zonas de aguas poco profundas y de ocultarse en dichas zonas gracias a la habilidad de mezclarse con el entorno.  Este camuflaje es muy importante para ellos porque les permite estar bien protegidos ante el acecho de los depredadores. Entre los caballitos de mar son los machos quienes llevan los huevos de donde saldrán las crías, estos son colocados en sus cuerpos por la hembra después que han ocurrido algunos rituales de apareamiento muy complejos, como parte del proceso de reproducción.




Existen muchos depredadores naturales para los caballitos de mar, siempre dependiendo de la ubicación.  Este grupo incluye a la raya, la manta raya, los pingüinos y los cangrejos, sin embargo, el clima es un gran problema para ellos y mata más adultos que cualquier depredador. A menudo mueren por agotamiento cuando tratan de moverse durante largos períodos de tiempo en aguas turbulentas, por lo general los caballitos de mar  viven en áreas de movimientos suaves, pero en ocasiones las condiciones del clima pueden alterar el estado de las aguas rápidamente.



Por otra parte, grandes redes de pesca sueles ser extendidas a lo largo de las áreas donde vive el caballito de mar, este tipo de actividad comercial es la causa por la que anualmente mueren miles de ellos. Son muchos los beneficios que el caballito de mar ofrece a su ambiente natural y una consecuencia que ha provocado su eliminación masiva en algunas zonas, ha sido el desequilibrio poblacional en las mismas, pues se ha desencadenado una superpoblación de otros seres vivos en los mares de todo el planeta.



Tipos de caballitos de mar

• Caballito de mar común. Cuando se piensa en el aspecto visual de un caballito de mar,  la imagen que normalmente nos viene a la mente es la del caballito de mar común.



• Caballito de mar pigmeo. El caballito de mar pigmeo es una de las especies que han sido identificadas más recientemente. Como es tan pequeño, puede mezclarse muy bien con el entorno.




• Dragón de mar foliado. Otro tipo de vida acuática familiarizado con los caballitos de mar es el dragón de mar foliado, cuyo nombre se debe a que tiene aletas en su cuerpo semejantes a las hojas de un árbol.



• Dragón de agua. Una de las especies de caballitos de mar más populares es el dragón de agua. Se caracteriza por su capacidad para mezclarse perfectamente con el entorno.



• Caballito de mar barrigudo. El caballito de mar de vientre grande se conoce a menudo como el caballito de mar barrigudo. Muchas personas se sienten fascinadas al mirar detalladamente a esta especie. Como resultado, frecuentemente forma parte del comercio internacional de mascotas.



• Caballito de mar del Pacífico. El caballito de mar del Pacífico es una especie bien conocida debido a su amplia distribución por el planeta. También es una de esas especies que se comercian con el fin de tenerla como mascota.




Video sobre Caballitos de mar: